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Quemaduras

Definición

Existen tres niveles de quemaduras:

  • Quemaduras de primer grado: afectan sólo la capa exterior de la piel y causan dolor, enrojecimiento e inflamación.
  • Quemaduras de segundo grado: afectan tanto la capa externa como la capa subyacente de la piel, lo que produce dolor, enrojecimiento, inflamación y formación de ampollas. También se denominan quemaduras de espesor parcial.
  • Quemaduras de tercer grado: afectan las capas profundas de la piel y también se denominan quemaduras de espesor completo. Pueden provocar coloración blanquecina, oscura o carbonizada de la piel y ésta puede quedar insensible.

Las quemaduras se clasifican en dos grupos:

Las quemaduras menores son:

  • Quemaduras de primer grado en cualquier parte del cuerpo.
  • Quemaduras de segundo grado de menos de 2 a 3 pulgadas de ancho.

Las quemaduras mayores abarcan:

  • Quemaduras de tercer grado
  • Quemaduras de segundo grado de más de 2 a 3 pulgadas de ancho
  • Quemaduras de segundo grado en las manos, los pies, la cara, la ingle, los glúteos o una articulación importante

Se puede tener más de un tipo de quemadura a la vez.

Nombres alternativos

Quemaduras de segundo grado; Quemadura de primer grado; Quemadura de tercer grado.

Consideraciones

Las quemaduras graves necesitan atención médica inmediata, lo cual puede ayudar a evitar cicatrización, discapacidad y deformaciones.

Las quemaduras en la cara, las manos, los pies y los genitales pueden ser particularmente graves.

Los niños menores de 4 años y los adultos de más de 60 años tienen una mayor probabilidad de complicaciones y muerte a causa de quemaduras graves, debido a que su piel tiende a ser más delgada que en otros grupos de edades.

Causas

Las causas comunes de quemaduras de la más a la menos frecuente son:

  • Fuego/llama
  • Escaldado a raíz de vapor o líquidos calientes
  • Contacto con objetos calientes
  • Quemaduras eléctricas
  • Quemaduras químicas

Las quemaduras pueden ser producto de:

  • Incendios en casas
  • Accidentes automovilísticos
  • Juegos con fósforos
  • Calentadores en mal estado
  • Uso peligroso de petardos
  • Accidentes en la cocina, como un niño que agarra una plancha caliente o toca la estufa

Esta lista no los incluye a todos.

Uno también se puede quemar las vías respiratorias si inhala humo, vapor, aire sobrecalentado o vapores tóxicos en espacios poco ventilados.

Síntomas

Los síntomas de quemaduras pueden abarcar:

  • Ampollas
  • Dolor (el grado de éste no está relacionado con la gravedad de la quemadura, ya que las quemaduras más graves pueden ser indoloras)
  • Peladuras en la piel
  • Shock o choque (se debe observar si hay palidez y piel fría y húmeda, debilidad, labios y uñas azulados y disminución de la lucidez mental)
  • Inflamación
  • Piel blanca, roja o carbonizada

Si usted se ha quemado las vías respiratorias, puede presentar:

  • Quemaduras en la cabeza, la cara, el cuello, las cejas o los pelos de la nariz 
  • Boca y labios quemados
  • Tos
  • Dificultad al respirar
  • Moco oscuro, con manchas negras
  • Cambios en la voz
  • Sibilancias

Primeros auxilios

Antes de administrar los primeros auxilios, es importante determinar qué tipo de quemadura tiene la persona. Si usted no está seguro, trátela como una quemadura mayor. Las quemaduras graves necesitan atención médica inmediata. Llame al número local de emergencias o 911 (en los Estados Unidos).

QUEMADURAS MENORES:

Si no hay rupturas en la piel:

  • Deje correr agua fría sobre el área de la quemadura o sumerja el área en agua fría, pero no helada. Mantenga el área en el agua durante al menos 5 minutos. Una toalla limpia, húmeda y fría también ayuda a reducir el dolor.
  • Calme y bríndele confianza a la persona.
  • Luego de lavar o remojar la quemadura en agua, cúbrala con un vendaje estéril y seco o con un apósito limpio.
  • Proteja la quemadura de presiones o fricciones.
  • El ibuprofeno o el paracetamol de venta libre pueden ayudar a aliviar el dolor y la inflamación. NO le dé ácido acetilsalicílico (aspirin) a niños menores de 12 años.
  • Una vez que se enfríe la piel, una loción humectante también puede servir.

Las quemaduras menores suelen sanar sin tratamiento adicional. Verifique que la persona esté al día con la vacuna antitetánica.

QUEMADURAS GRAVES:

Si alguien se prende fuego, dígale que se detenga, se tire al suelo y ruede. Luego, siga estos pasos:

  • Envuelva a la persona con un material grueso como un abrigo de algodón o lana, una alfombra o una manta. Esto ayuda a apagar las llamas.
  • Rocíe agua sobre la persona.
  • Llame al número local de emergencias (911 en los Estados Unidos).
  • Cerciórese de que la persona ya no esté en contacto con materiales ardientes o humeantes.
  • NO le quite las ropas quemadas que estén pegadas a la piel.
  • Verifique que la persona esté respirando. De ser necesario, comience a administrar respiración artificial y RCP .
  • Cubra el área de la quemadura con un vendaje estéril y seco (si lo hay) o una tela limpia. Una sábana es suficiente si el área de la quemadura es extensa. NO aplique ungüentos y evite reventar cualquier ampolla causada por la quemadura.
  • Si los dedos de las manos o de los pies sufrieron quemaduras, sepárelos con compresas secas, estériles y antiadhesivas.
  • Eleve la parte del cuerpo quemada por encima del nivel del corazón.
  • Proteja el área de presiones y fricciones.

Igualmente es necesario prevenir el shock (choque). Si la persona no tiene lesión en el cuello, la cabeza, la espalda o la pierna, siga estos pasos:

  • Acuéstela horizontalmente.
  • Levántele los pies unas 12 pulgadas (30 cm).
  • Cúbrala con una manta o abrigo.

Continúe vigilando el pulso, la frecuencia respiratoria y la presión arterial de la persona hasta que llegue la ayuda médica.

No se debe

  • NO aplique ungüentos, mantequilla, hielo, medicamentos, cremas, aceites en aerosol ni ningún otro remedio casero en las quemaduras graves.
  • NO respire, sople ni tosa sobre la quemadura.
  • NO toque la piel muerta o ampollada.
  • NO retire la ropa que esté pegada a la piel.
  • NO administre nada a la persona por vía oral si hay una quemadura grave.
  • NO ponga una quemadura grave en agua fría, pues esto puede causar shock (choque). 
  • NO coloque una almohada debajo de la cabeza de la persona si hay quemaduras de las vías respiratorias, porque esto puede cerrarlas.

Cuándo contactar a un profesional médico

Llame al número local de emergencias (911 en los Estados Unidos) si:

  • La quemadura es muy grande (del tamaño de la palma de la mano o más grande).
  • La quemadura es grave (de tercer grado).
  • Usted no está seguro de su gravedad.
  • La quemadura es causada por sustancias químicas o electricidad.
  • La persona muestra signos de shock.
  • La persona inhaló humo.
  • Se sospecha o se sabe que la quemadura se debe a maltrato físico.
  • Hay otros síntomas asociados con las quemaduras.

En caso de quemaduras menores, consulte con el médico si aún tiene dolor después de 48 horas.

Llame inmediatamente si se presentan signos de infección, como:

Asimismo, llame de inmediato si se presentan síntomas de deshidratación con una quemnadura:

  • Disminución de la micción
  • Vértigo
  • Piel seca
  • Mareo
  • Sed

Los niños, las personas de edad avanzada y cualquier persona con un sistema inmunitario debilitado (por ejemplo, por VIH) deben ser examinados de inmediato.

Prevención

Para ayudar a prevenir las quemaduras:

  • Instale alarmas de humo en el hogar. Revise y cambie las baterías regularmente.
  • Enseñe a los niños las medidas de seguridad adecuadas en caso de incendio y el peligro que ofrecen la manipulación de fósforos y juegos pirotécnicos.
  • Evite que los niños trepen a la estufa o tomen objetos calientes como planchas y puertas de los hornos.
  • Voltee los mangos de las ollas hacia la parte posterior de la estufa, de tal manera que los niños no puedan tomarlas y que no puedan ser volcadas accidentalmente.
  • Coloque extintores de incendios en lugares claves en la casa, el trabajo y la escuela.
  • Retire las cuerdas eléctricas de los pisos y manténgalas fuera de alcance.
  • Conozca y ensaye rutas de escape en caso de incendio en casa, en el trabajo y en la escuela.
  • Gradúe la temperatura del calentador de agua a 120º F (50º C) o menos.

Referencias

Singer AJ, Taira BR, Lee CC, Soroff HS. Thermal burns. In: Marx JA, ed. Rosen’s Emergency Medicine: Concepts and Clinical Practice. 7th ed. Philadelphia, Pa: Mosby Elsevier; 2009:chap 60.

Gallagher JJ, Wolf SE, Herndon DN. Burns. In: Townsend CM Jr, Beauchamp RD, Evers BM, Mattox KL, eds. Sabiston Textbook of Surgery. 18th ed. Philadelphia, Pa: Saunders Elsevier; 2007:chap 22.

Bethel CA, Mazzeo AS. Burn care procedures. In: Roberts JR, Hedges JR, eds. Clinical Procedures in Emergency Medicine. 5th ed. Philadelphia, Pa: Saunders Elsevier; 2009:chap 38.

Holmes JH, Heimbach DM. Burns. In: Brunicardi FC, Andersen DK, Billiar TR, et al, eds. Schwartz’s Principles of Surgery. 9th ed. New York, NY: McGraw-Hill; 2010:chap 7.


Actualizado: 1/8/2012
Versión en inglés revisada por: Jacob L. Heller, MD, MHA, Emergency Medicine, Virginia Mason Medical Center, Seattle, Washington. Also reviewed by David Zieve, MD, MHA, Medical Director, A.D.A.M., Inc.
Traducción y localización realizada por: DrTango, Inc.
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