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Herpes oral

Definición

Es una infección de los labios, la boca o las encías debido al virus del herpes simple. Esta infección lleva al desarrollo de ampollas pequeñas y dolorosas comúnmente llamadas calenturas o herpes febril. El herpes oral también se denomina herpes labial.

Nombres alternativos

Ampollas febriles; Herpes simple oral; Calenturas; Herpes febril; Herpes labial; Herpes simple

Causas

El herpes oral es una infección común del área de la boca y es causada por el virus del herpes simple tipo 1 (VHS-1). La mayoría de los estadounidenses están infectados con este tipo de virus hacia la edad de 20 años.

Después de la infección inicial, el virus se inactiva (se vuelve latente) en los tejidos nerviosos de la cara. Algunas veces, el virus "despierta" (se reactiva) y produce herpes febril. 

El virus del herpes tipo 2 (VHS-2)  generalmente causa el herpes genital. Sin embargo, algunas veces, se disemina a la boca durante el sexo oral y causa herpes oral.

Los virus del herpes se propagan fácilmente. Uno puede contraer este virus si: 

  • Tiene contacto íntimo o personal con alguien que esté infectado. 
  • Toca elementos infectados con el virus como cuchillas de afeitar, toallas, platos contaminados y otros artículos que se compartan. 
Los padres pueden transmitirle el virus a sus hijos durante las actividades diarias regulares.

Síntomas

Algunas personas presentan úlceras bucales apenas entran en contacto con el VHS-1. Otras no tienen ningún síntoma. Los síntomas por lo regular ocurren en niños entre 1 y 5 años de edad.    

Los síntomas pueden ser leves o graves. 

Por lo regular aparecen dentro de las semanas 1 a 3 después de que usted entra en contacto con el virus y pueden durar hasta 3 semanas.    

Los síntomas de advertencia abarcan:      

  • Picazón en los labios o en la piel alrededor de la boca    
  • Ardor cerca de los labios o el área de la boca    
  • Hormigueo cerca de los labios o del área de la boca  

Antes de que las ampollas aparezcan, usted puede tener:  

  • Dolor de garganta    
  • Fiebre    
  • Glándulas inflamadas    
  • Deglución dolorosa  

Se pueden formar ampollas o un salpullido en:     

  • Las encías    
  • Los labios    
  • La boca    
  • La garganta    

Muchas ampollas se denominan "brote". Usted puede tener:    

  • Ampollas rojas que se rompen y supuran.    
  • Ampollas pequeñas llenas de líquido amarillento y claro.    
  • Varias ampollas pequeñas pueden crecer juntas y formar una ampolla grande.    
  • A medida que la ampolla sana, se pone amarilla y costrosa, y finalmente se convierte en piel rosada.     

Los síntomas pueden desencadenarse por:   

  • Menstruación o cambios hormonales   
  • Estar al sol    
  • Fiebre    
  • Estrés    

Si los síntomas retornan posteriormente, por lo general son más leves.    

Pruebas y exámenes

El médico o el personal de enfermería pueden diagnosticar el herpes oral al examinar el área de la boca. Algunas veces, se toma una muestra de la úlcera y se envía a un laboratorio para un análisis más minucioso. Los exámenes pueden abarcar:

  • Cultivo viral
  • Pruebas de ADN del virus
  • Prueba de Tzanck en busca de VHS

Tratamiento

Los síntomas pueden desaparecer por sí solos sin tratamiento en una o dos semanas.

El médico puede recetar medicamentos para combatir el virus, denominados antivirales. Estos pueden ayudar a reducir el dolor y hacer desaparecer los síntomas más rápidamente. Los medicamentos utilizados para tratar las úlceras bucales abarcan:

  • Aciclovir
  • Famciclovir
  • Valaciclovir 

Estos medicamentos funcionan mejor si usted los toma cuando tiene los signos de advertencia de una llaga en la boca, antes de que aparezca cualquier ampolla. Si usted frecuentemente presenta llagas en la boca, es posible que necesite tomar estos medicamentos todo el tiempo.  

También pueden usarse cremas cutáneas antivirales. Sin embargo, son caras y con frecuencia sólo acortan el brote de unas horas hasta un día.  
 
Las siguientes medidas también pueden ayudarle a sentirse mejor:   

  • Aplique hielo o un pedazo de tela caliente en las llagas para ayudar a aliviar el dolor. 
  • Lave la ampolla suavemente con agua y jabón antiséptico. Esto ayuda a prevenir la propagación del virus a otras áreas del cuerpo.  
  • Evite bebidas calientes, alimentos picantes y salados y los cítricos. 
  • Haga gárgaras con agua fría o coma paletas de helados.  
  • Enjuague con agua con sal. 
  • Tome un analgésico como el paracetamol (Tylenol).

Expectativas (pronóstico)

El herpes oral por lo regular desaparece de manera espontánea en una o dos semanas, pero puede regresar.

La infección por herpes puede ser grave y peligrosa si:

  • Se presenta en o cerca de los ojos.
  • Usted tiene un sistema inmunitario debilitado debido a ciertas enfermedades y medicamentos.

Posibles complicaciones

La infección ocular por herpes es una causa importante de ceguera en los Estados Unidos y ocasiona cicatrización de la córnea.

Otras complicaciones del herpes oral pueden abarcar:

  • Retorno de las úlceras y ampollas en la boca
  • Diseminación del virus a otras áreas de la piel
  • Infección cutánea bacteriana
  • Infección corporal generalizada que puede ser mortal en personas con un sistema inmunitario debilitado debido a dermatitis atópica, cáncer e infección con VIH  

Cuándo contactar a un profesional médico

Solicite una cita con su médico si tiene:

  • Síntomas que son graves o que no desaparecen después de dos semanas.
  • Llagas o ampollas cerca de los ojos.
  • Síntomas de herpes y un sistema inmunitario debilitado debido a ciertas enfermedades o medicamentos.

Prevención

A continuación se presentan algunas recomendaciones para prevenir las úlceras bucales:

  • Aplique bloqueador solar o bálsamo labial que contenga óxido de zinc en los labios antes de salir.
  • Un bálsamo humectante para evitar que los labios se resequen demasiado también puede servir.
  • Evite el contacto directo con lesiones por herpes labial.
  • Lave objetos como toallas y ropa de cama en agua hervida después de cada uso.
  • No comparta utensilios, pajas, vasos ni otros elementos si alguien tiene herpes oral.

Evite el sexo oral si tiene herpes oral, especialmente si presenta ampollas, ya que puede diseminar el virus a los genitales. Tanto los virus del herpes oral como los del herpes genital algunas veces se pueden transmitir incluso cuando usted no tiene llagas o ampollas en la boca.

Referencias

Habif TP. Warts, herpes simplex, and other viral infections. In: Habif TP, ed. Clinical Dermatology. 5th ed. Philadelphia, Pa: Mosby Elsevier; 2009: chap 12.

Whitley RJ. Herpes simplex virus infections. In: Goldman L, Schafer AI, eds. Cecil Medicine. 24th ed. Philadelphia, Pa: Saunders Elsevier; 2011:chap 382.


Actualizado: 10/14/2012
Versión en inglés revisada por: Linda J. Vorvick, MD, Medical Director and Director of Didactic Curriculum, MEDEX Northwest Division of Physician Assistant Studies, Department of Family Medicine, UW Medicine, School of Medicine, University of Washington. Also reviewed by A.D.A.M. Health Solutions, Ebix, Inc., Editorial Team: David Zieve, MD, MHA, David R. Eltz, Stephanie Slon, and Nissi Wang.
Traducción y localización realizada por: DrTango, Inc.
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