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Cefalea tensional

Definición

Es el tipo más común de dolor de cabeza. Es el dolor o molestia en la cabeza, el cuero cabelludo o el cuello y generalmente asociado con tensión de los músculos en estas zonas.

Nombres alternativos

Dolor de cabeza por contracción muscular; Dolor de cabeza benigno; Dolor de cabeza por tensión; Cefaleas tensionales crónicas; Dolores de cabeza de rebote por tensión

Causas

Las cefaleas tensionales ocurren cuando los músculos del cuello y del cuero cabelludo se tensionan o se contraen. Las contracciones musculares pueden ser una respuesta al estrés, la depresión, un traumatismo craneal o la ansiedad.

Las cefaleas tensionales pueden ocurrir a cualquier edad, aunque son más comunes en los adultos y los adolescentes.

Si un dolor de cabeza sucede dos o más veces semanalmente durante algunos meses o más, se considera una afección crónica. Los dolores de cabeza diarios y crónicos pueden resultar del tratamiento deficiente o excesivo de un dolor de cabeza primario.

Las cefaleas de rebote son dolores de cabeza que siguen reapareciendo y pueden ocurrir con el uso exagerado de analgésicos.


Cualquier actividad que obligue a la cabeza a mantener una sola posición durante mucho tiempo sin moverse puede ocasionar dolor de cabeza. Tales actividades incluyen teclear u otros trabajos en computadoras, trabajos minuciosos con las manos y el uso de un microscopio. Asimismo, el hecho de dormir en una habitación fría o con el cuello en una posición anormal puede desencadenar este tipo de dolor de cabeza.

Otros desencadenantes de las cefaleas tensionales son:

  • Consumo de alcohol
  • Cafeína (demasiada o abstinencia de ésta)
  • Resfriados, gripe o una infección sinusal
  • Problemas dentales como apretamiento de la mandíbula o rechinamiento de los dientes
  • Tensión ocular
  • Consumo excesivo de cigarrillo
  • Fatiga o esfuerzo excesivo

Las cefaleas tensionales pueden ocurrir cuando usted también tiene una migraña y no están asociadas con enfermedades del cerebro.

Síntomas

El dolor de cabeza se puede describir como:

  • Sordo, similar a presión (no pulsátil)
  • Una banda apretada o prensa alrededor de la cabeza
  • Generalizado (no sólo en punto o en un lado)
  • Peor en el cuero cabelludo, sienes o parte posterior del cuello y posiblemente en los hombros

El dolor puede ocurrir como un episodio aislado, de manera constante o diaria. Puede durar de 30 minutos a 7 días. Puede empeorar o desencadenarse por estrés, fatiga, ruido o resplandor.

Puede presentarse dificultad para dormir. Las cefaleas tensionales generalmente no causan náuseas ni vómitos.

Las personas que padecen cefaleas tensionales tratan de aliviar el dolor masajeando el cuero cabelludo, las sienes o la parte posterior del cuello.

Pruebas y exámenes

Si el dolor de cabeza es leve o moderado, sin otros síntomas y responde al tratamiento casero a las pocas horas, es posible que no requiera otros exámenes ni pruebas.

Con una cefalea tensional, generalmente no hay problemas con el sistema nervioso. Sin embargo, con frecuencia se encuentran puntos sensibles (puntos desencadenantes) en las áreas del cuello y el hombro.

Tratamiento

El objetivo es tratar los síntomas del dolor de cabeza de inmediato y prevenir dolores de cabeza evitando o cambiando los factores desencadenantes. Un paso clave para hacerlo consiste en aprender a manejar las cefaleas tensionales en casa:

  • Llevando un diario del dolor de cabeza para ayudar a identificar los factores desencadenantes de éste, de manera que usted y su médico pueden realizar cambios en su estilo de vida para reducir la cantidad de dolores de cabeza que presente.
  • Aprendiendo qué hacer para aliviar un dolor de cabeza cuando éste empiece.
  • Aprendiendo cómo tomar sus medicamentos para el dolor de cabeza de la forma correcta.

Los medicamentos que pueden aliviar una cefalea tensional abarcan:

  • Analgésicos de venta libre, como ácido acetilsalicílico (aspirin), ibuprofeno o paracetamol
  • Analgésicos narcóticos
  • Relajantes musculares

Tenga en cuenta que:

  • Tomar medicamentos más de tres días a la semana puede llevar a cefaleas de rebote. Se trata de dolores de cabeza que siguen reapareciendo debido al consumo excesivo de analgésicos.
  • Tomar demasiado paracetamol puede dañar su higado.
  • Demasiado ibuprofeno o ácido acetilsalicílico puede irritar su estómago.
Si estos medicamentos no ayudan, consúltele a su médico sobre medicamentos recetados.

Otros tratamientos que puede analizar con su médico incluyen relajación o entrenamiento en el manejo del estrés, biorretroalimentación, terapia conductual cognitiva, acupuntura o toxina botulínica tipo A (Botox ®).

Expectativas (pronóstico)

Las cefaleas tensionales a menudo responden bien al tratamiento, pero si los dolores de cabeza son crónicos, pueden interferir con la vida y el trabajo.

Cuándo contactar a un profesional médico

Llame al número local de emergencias (911 en los Estados Unidos) si:

  • Está experimentando "el peor dolor de cabeza de la vida".
  • Presenta problemas del habla, la visión, el movimiento o pérdida del equilibrio, especialmente si no ha tenido estos síntomas con un dolor de cabeza antes.
  • El dolor de cabeza comienza de manera muy repentina.
  • El dolor de cabeza ocurre con el vómito repetitivo.
  • Tiene una fiebre alta.

También llame al médico si:

  • Los patrones del dolor de cabeza o el dolor cambian.
  • Los tratamientos que alguna vez funcionaron ya no sirven.
  • Presenta efectos secundarios de los medicamentos, por ejemplo, latidos cardíacos irregulares, piel pálida o azul, somnolencia extrema, tos persistente, depresión, fatiga, náuseas, vómitos, diarrea, estreñimiento, dolor de estómago, calambres, resequedad en la boca o demasiada sed.
  • Está embarazada o podría quedar en embarazo, dado que algunos medicamentos no deben tomarse en este estado.

Prevención

Aprenda y practique el manejo del estrés. Algunas personas descubren que los ejercicios de relajación o la meditación les ayudan. La biorretroalimentación puede mejorar el efecto de hacer ejercicios de relajación y puede ser útil para las cefaleas tensionales crónicas.

Sugerencias para prevenir las cefaleas tensionales:

  • Manténgase caliente si el dolor de cabeza está asociado con el frío.
  • Use una almohada diferente o cambie las posiciones al dormir.
  • Adopte una buena postura al leer, trabajar o realizar otras actividades.
  • Ejercite el cuello y los hombros frecuentemente al trabajar en computadoras o hacer otro trabajo en espacios cerrados.
  • Duerma y descanse bastante.

Masajear los músculos adoloridos también puede ayudar.

Referencias

Freitag F. Managing and treating tension-type headache. Med Clin N Am. 2013;97:281–292.

Garza I, Swanson JW, Cheshire WP Jr, et al. Headache and other craniofacial pain. In: Daroff RB, Fenichel GM, Jankovic J, Mazziotta JC, eds. Bradley’s Neurology in Clinical Practice. 6th ed. Philadelphia, Pa: Elsevier Saunders; 2012:chap 69.

Jackson JL, Kuriyama A, Hayashino Y. Botulinum toxin A for prophylactic treatment of migraine and tension headaches in adults: a meta-analysis. JAMA. 2012;307:1736-1745.

Jackson JL, Shimeall W, Sessums L, Dezee KJ, Becher D, Diemer M, et al. Tricyclic antidepressants and headaches: systematic review and meta-analysis. BMJ. 2010. 341:c5222. doi: 10.1136/bmj.c5222.

Linde K, Allais G, Brinkhaus B, Manheimer E, Vickers A, White AR. Acupuncture for tension-type headache. Cochrane Database Syst Rev. 2009;(1):CD007587.


Actualizado: 10/29/2013
Versión en inglés revisada por: Joseph V. Campellone, M.D., Department of Neurology, Cooper University Hospital, Camden, NJ. Review provided by VeriMed Healthcare Network. Also reviewed by David Zieve, MD, MHA, Bethanne Black, and the A.D.A.M. Editorial team.
Traducción y localización realizada por: DrTango, Inc.
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