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Terror nocturno

Definición

Los terrores nocturnos (terrores al dormir) son trastornos del sueño en los cuales una persona se despierta rápidamente de su sueño en un estado aterrorizado.

Nombres alternativos

Pavor nocturno; Trastorno de terror durante el sueño

Causas

Se desconoce la causa, pero estos terrores nocturnos pueden desencadenarse por:

  • Fiebre
  • Falta de sueño
  • Períodos de tensión emocional, estrés o conflictos

Los terrores nocturnos son más comunes en los niños de edades entre 3 y 7 años y mucho menos comunes después de esa edad. Pueden ser hereditarios. Se pueden presentar en los adultos, especialmente cuando hay tensión emocional o consumo de alcohol.

Síntomas

Los terrores nocturnos son más comunes durante el primer tercio de la noche, con frecuencia entre medianoche y 2 de la mañana.

  • Los niños gritan con frecuencia y están muy asustados y confundidos. Golpean violentamente a su alrededor y con frecuencia no están conscientes de su entorno.
  • Es posible que el niño no sea capaz de responder cuando se le habla, se le consuela o se le despierta.
  • El niño puede estar sudando, respirando muy rápido (hiperventilación), tener una frecuencia cardíaca rápida y pupilas dilatadas.
  • El episodio puede durar de 10 a 20 minutos y luego el niño se vuelve a dormir.

La mayoría de los niños no son capaces de explicar lo que sucedió a la mañana siguiente. Con frecuencia, no hay ningún recuerdo del evento cuando se despiertan al día siguiente.

Los niños con terrores nocturnos también pueden caminar dormidos.

En contraste, las pesadillas son más comunes en las primeras horas de la mañana. Pueden ocurrir después de que alguien ve películas o programas de televisión de terror o tiene una experiencia emocional. Una persona puede recordar los detalles de un sueño al despertar y no estará desorientado después del episodio.

Pruebas y exámenes

En muchos casos, no se necesitan más exámenes o pruebas. Si el terror nocturno es severo o prolongado, el niño puede requerir una evaluación psicológica.

Tratamiento

En muchos casos, un niño que experimenta un terror nocturno sólo necesita que lo consuelen.

Reducir el estrés o usar mecanismos de afrontamiento pueden reducir los terrores nocturnos. La psicoterapia o la asesoría pueden ser necesarias en algunos casos.

Los medicamentos recetados para usarlos a la hora de dormir a menudo reducirán los terrores nocturnos, pero rara vez se emplean para tratar este trastorno.

Expectativas (pronóstico)

La mayoría de los niños superan los terrores nocturnos con el tiempo. Los episodios generalmente disminuyen después de la edad de 10 años.

Cuándo contactar a un profesional médico

Solicite una cita médica si:

  • Los terrores nocturnos ocurren con frecuencia.
  • Interrumpen el sueño de manera regular.
  • Están acompañados de otros síntomas.
  • Los terrores nocturnos causan, o casi causan, lesiones.

Prevención

El hecho de minimizar el estrés o usar mecanismos de afrontamiento pueden reducir los terrores nocturnos.

Referencias

Owens JA. Sleep medicine: In: Kliegman RM, Stanton BF, St. Geme JW III, et al., eds. Nelson Textbook of Pediatrics. 19th ed. Philadelphia, Pa.: Elsevier Saunders; 2011:chap 17.


Actualizado: 5/10/2013
Versión en inglés revisada por: Neil K. Kaneshiro, MD, MHA, Clinical Assistant Professor of Pediatrics, University of Washington School of Medicine. Also reviewed by David Zieve, MD, MHA, Bethanne Black, and the A.D.A.M. Editorial team.
Traducción y localización realizada por: DrTango, Inc.
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