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Piojos de la cabeza

Definición

Los piojos de la cabeza son insectos pequeños que viven en la piel que cubre la parte superior de la cabeza (cuero cabelludo). Los piojos de la cabeza también se pueden encontrar en las cejas y las pestañas.

Los piojos pueden diseminarse por el contacto cercano con otras personas.

Nombres alternativos

Pediculosis capitis (piojos de la cabeza)  

Causas

Los piojos de la cabeza infectan esta parte del cuerpo. Los huevos pequeños sobre el cabello lucen como escamas de la caspa; sin embargo, en lugar de desprenderse del cuero cabelludo, permanecen en el lugar.

Los piojos de la cabeza pueden vivir hasta 30 días en una persona y sus huevos pueden vivir por más de dos semanas.

Los piojos de la cabeza se diseminan de manera fácil, particularmente entre los niños en edad escolar. Estos piojos son más comunes en condiciones de vida de hacinamiento y encierro.

Usted puede infectarse con piojos de la cabeza si:

  • Entra en contacto cercano con una persona que tenga piojos.
  • Toca las ropas o tendidos de cama de una persona que tenga piojos.
  • Comparte sombreros, toallas, cepillos o peines de alguien que tenga piojos.

Tener piojos en la cabeza provoca una picazón intensa, pero no lleva a problemas de salud graves. A diferencia de los piojos del cuerpo, los de la cabeza nunca portan ni propagan enfermedades.

El hecho de tener piojos en la cabeza NO significa que la persona sea desaseada o de clase social baja. 

Síntomas

Los síntomas de los piojos de la cabeza abarcan:

  • Prurito intenso en el cuero cabelludo.
  • Protuberancias pequeñas y rojas en el cuero cabelludo, el cuello y los hombros (las protuberancias pueden producir costra y supurar).
  • Pequeñas motitas blancas (huevos o liendres) cerca de la raíz de cada cabello que son difíciles de sacar.

Pruebas y exámenes

Los piojos de la cabeza pueden ser difíciles de ver. Es necesario observar con detenimiento. Utilice guantes desechables y examine la cabeza de la persona bajo una luz brillante. La luz del sol o las luces más brillantes de la casa durante las horas del día funcionan bien para este propósito. El uso de una lupa también puede ayudar.

Para buscar los piojos de la cabeza:

  • Aparte el cabello hacia abajo hasta el cuero cabelludo en secciones muy pequeñas.
  • Examine el cuero cabelludo y el cabello en busca de piojos que se muevan y los huevos (liendres).
  • Revise toda la cabeza de esta manera.
  • Observe con detenimiento alrededor de la parte superior del cuello y en las orejas(los lugares más comunes para los huevos).

Tanto los niños como los adultos deben recibir tratamiento de inmediato si se encuentra algún piojo o liendres.

Tratamiento

Las lociones y champús que contienen permetrina (Nix) al 1% generalmente funcionan bien y se pueden comprar en la tienda sin necesidad de receta médica. Si estos productos no funcionan, el médico le puede recetar un medicamento más fuerte. Use siempre los medicamentos al pie de la letra de acuerdo con las instrucciones. Usarlos con mucha frecuencia o en la forma equivocada puede causar efectos secundarios.

Para usar el champú medicado:

  • Enjuague y seque el cabello.
  • Aplique el medicamento al cabello y al cuero cabelludo.
  • Espere 10 minutos; luego, enjuáguelo.
  • Revise de nuevo en busca de piojos y liendres en 8 a 12 horas. 
  • Si encuentra piojos activos, consulte con el médico antes de realizar otro tratamiento.

Usted también necesita eliminar los huevos (liendres) de los piojos para evitar que estos regresen.

Para eliminar las liendres:

  • Puede usar productos que las hacen más fáciles de eliminar. Algunos detergentes para lavar platos pueden ayudar a disolver la "goma" que mantiene a las liendres adheridas al tallo del cabello.
  • Retire las liendres con un peine para tal efecto. Antes de hacerlo, rocíe aceite de oliva en el cabello o pase el peine de metal a través de cera de abejas, lo cual facilita el trabajo de eliminación de los huevos.
  • Los peines de metal con dientes muy finos son más fuertes y más efectivos que los peines de plástico para sacar liendres. Estos peines metálicos son más fáciles de conseguir en tiendas para mascotas o a través de Internet.
  • Eliminar los huevos puede evitar que los piojos regresen en caso de que el medicamento no logre matarlos a todos y cada uno de ellos.
  • Repita la eliminación de liendres con el peine en 7 a 10 días.

Al tratar los piojos, lave todas las ropas y los tendidos de cama con agua caliente y detergente. Esto también ayuda a evitar que los piojos se diseminen a otras personas durante el corto tiempo que pueden sobrevivir por fuera del cuerpo humano.

Pregúntele al médico si las personas que comparten tendidos de cama y prendas de vestir con la persona que tenga piojos en la cabeza también necesitan tratamiento.

Expectativas (pronóstico)

Los piojos generalmente mueren con el tratamiento médico apropiado. Sin embargo, pueden regresar, especialmente si no se eliminan en la fuente.

Posibles complicaciones

Algunas personas desarrollan una infección cutánea por el rascado. Los antihistamínicos pueden ayudar a aliviar la picazón.

Cuándo contactar a un profesional médico

Consulte con el médico si:

  • Aún tiene síntomas después del tratamiento casero.
  • Se presentan áreas de la piel enrojecidas o sensibles, lo cual podría significar una infección.

Prevención

Nunca comparta cepillos para el cabello, peines, extensiones de cabello, sombreros, ropa de cama, toallas ni vestimenta con alguien que tenga piojos de la cabeza.

Si su hijo tiene piojos, verifique las normas o políticas en las escuelas, guarderías, jardines infantiles, preescolar a este respecto. Muchos lugares no permiten que los niños infectados estén en la escuela hasta que los piojos hayan sido tratados por completo.

Algunas escuelas pueden tener normas para garantizar un ambiente libre de piojos. La limpieza de tapetes y otras superficies con frecuencia ayuda a evitar la propagación de todo tipo de infecciones, incluso los piojos de la cabeza.

Referencias

Burkhart CN, Burkhart CG, Morrell DS. Infestations. In: Bolognia JL, Jorizzo JL, Schaffer JV, et al, eds. Dermatology. 3rd ed. Philadelphia, PA: Elsevier Mosby; 2012:chap 84.

Elston DM. Arthropods and leeches. In: Goldman L, Schafer AI, eds. Goldman's Cecil Medicine. 24th ed. Philadelphia, PA: Elsevier Saunders; 2011:chap 367.

Frankowski BL, Bocchini JA, et al. Clinical Report - Head Lice. Pediatrics. 2010;126(2):391-401.

Morelli JG. Arthropod bites and infestations. In: Kliegman RM, Behrman RE, Jenson HB, Stanton BF, eds. Nelson Textbook of Pediatrics. 19th ed. Philadelphia, PA: Elsevier Saunders; 2011:chap 660.


Actualizado: 2/26/2014
Versión en inglés revisada por: Neil K. Kaneshiro, MD, MHA, Clinical Assistant Professor of Pediatrics, University of Washington School of Medicine, Seattle, WA. Also reviewed by David Zieve, MD, MHA, Isla Ogilvie, PhD, and the A.D.A.M. Editorial team.
Traducción y localización realizada por: DrTango, Inc.
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