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Tos

Definición

La tos es una forma importante de mantener la garganta y las vías respiratorias despejadas, pero demasiada tos puede significar que usted tiene una enfermedad o un trastorno.

Toser

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Toser

Algunas toses son secas, mientras que otras son productivas. Una tos productiva es aquella en la que se arroja moco, también llamado flema o esputo.

La tos puede ser aguda o crónica:

  • La tos aguda generalmente comienza de manera repentina y a menudo se debe a un resfriado, una gripe o una infección sinusal. Por lo general, desaparece después tres semanas.
  • La tos subaguda dura de 3 a 8 semanas.
  • La tos crónica dura más de 3 semanas.

Causas

Las causas comunes de tos son:

  • Alergias que involucran la nariz y los senos paranasales. 
  • Asma y EPOC (enfisema o bronquitis crónica).
  • El resfriado común y la gripe.
  • Infecciones pulmonares como neumonía o bronquitis aguda.
  • Sinusitis con goteo retronasal.

Otras causas abarcan:

Cuidados en el hogar

Si usted tiene asma u otra enfermedad pulmonar crónica, asegúrese de estar tomando los medicamentos recetados por el médico.

A continuación se presentan algunos consejos para ayudarle a aliviar la tos:

  • Si tiene tos seca con cosquilleo, pruebe con pastillas para la tos o caramelos duros. Nunca se los dé a un niño menor de tres años porque pueden provocar ahogamiento.
  • Utilice un vaporizador o tome una ducha de vapor. Estas medidas incrementan la humedad en el aire y ayudan a aliviar una garganta seca.
  • Tome muchos líquidos, ya que ayudan a diluir el moco en la garganta y facilitan la expectoración.
  • No fume y manténgase alejado del tabaquismo pasivo.  

Los medicamentos que puede comprar por su cuenta abarcan:

  • Guaifenesina que ayuda a disolver el moco. Beba grandes cantidades de líquido si toma este medicamento.
  • Descongestionantes que ayudan a mejorar la rinorrea y aliviar el goteo retronasal. Consulte con el médico antes de tomar descongestionantes si tiene hipertensión arterial.
  • Hable con el médico antes de darle a un niño de 6 años o menos antitusígenos de venta libre, incluso si están etiquetados para niños. Estos medicamentos probablemente no funcionen para ellos y pueden tener efectos secundarios graves.

Si usted tiene alergias estacionales, como la fiebre del heno (rinitis alérgica primaveral):  

  • Permanezca en espacios interiores durante los días o las horas del día (generalmente por la mañana) cuando los alergenos aerotransportados tienen una concentración alta.
  • Mantenga las ventanas cerradas y use un aire acondicionado.
  • No utilice los ventiladores que aspiran aire del exterior.
  • Báñese y cámbiese de ropa después de estar afuera.

Si usted tiene alergias todo el año, cubra las almohadas y el colchón con cubiertas para los ácaros del polvo, utilice un purificador de aire y evite las mascotas y otros desencadenantes.

Cuándo contactar a un profesional médico

Llame al número local de emergencias (como el 911 en los Estados Unidos) si presenta:

  • Respiración entrecortada o dificultad respiratoria.
  • Ronchas o hinchazón de la cara o garganta con dificultad para tragar.

Llame al médico inmediatamente si una persona con tos tiene cualquiera de las siguientes situaciones:

  • Cardiopatía, hinchazón en las piernas o una tos que empeora al acostarse (pueden ser signos de insuficiencia cardíaca).
  • Haber estado en contacto con alguien que tenga tuberculosis.
  • Pérdida de peso involuntaria y sudores fríos (podría ser tuberculosis).
  • Un bebé menor de tres meses que tenga tos.
  • Tos que dura más de 10 a 14 días.
  • Expectoración con sangre.
  • Fiebre (puede indicar una infección bacteriana que requiere antibióticos).
  • Un sonido chillón (llamado estridor) al inhalar.
  • Una flema espesa, maloliente, verde amarillenta (puede ser una infección bacteriana).
  • Una tos violenta que comienza rápidamente.

Lo que se puede esperar en el consultorio médico

El médico le hará preguntas acerca de la tos, entre ellas:

  • ¿Está expectorando sangre? (¿Cuánto? ¿Con qué frecuencia?)
  • ¿Produce moco/esputo al toser? ¿Cuál es la apariencia del esputo? ¿Es espeso y difícil de expectorar? ¿Cuánto esputo produce al día?
  • ¿La tos es fuerte? ¿Es seca?
  • ¿Tiene fiebre?
  • ¿Suena la tos como los chillidos de una foca?
  • ¿Cuál es el patrón de la tos? ¿Comenzó de repente? ¿Se ha incrementado recientemente? ¿Es peor en la noche? ¿Es peor al levantarse por la mañana?
  • ¿Cuánto ha durado?
  • ¿Empeora al acostarse de lado?
  • ¿Tiene ataques repentinos de tos con náuseas y vómitos?
  • ¿Qué otros síntomas tiene?

El médico examinará los oídos, la nariz, la garganta y el tórax.

Referencias

Kraft M. Approach to the patient with respiratory disease. In: Goldman L, Schafer AI, eds. Goldman’s Cecil Medicine. 24th ed. Philadelphia, Pa: Elsevier Saunders; 2011:chap 83.

Actualizado: 4/21/2013
Versión en inglés revisada por: David C. Dugdale, III, MD, Professor of Medicine, Division of General Medicine, Department of Medicine, University of Washington School of Medicine. Also reviewed by David Zieve, MD, MHA, Bethanne Black, and the A.D.A.M. Editorial Team.
Traducción y localización realizada por: DrTango, Inc.
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